Nikola Tesla

Nikola Tesla was een Servisch-Amerikaanse wetenschapper, elektrotechnicus en uitvinder wiens onderzoek veel van de basis legde voor moderne elektrische en communicatiesystemen. Tesla was zeer productief, maar relatief weinig bekend in zijn tijd en zelfs vandaag de dag. Hij had 700 patenten en was verantwoordelijk voor een indrukwekkende lijst van prestaties, waaronder het wisselstroomsysteem, radio, de Tesla-spoeltransformator, draadloze transmissie en fluorescerende verlichting.

Tesla werd geboren in Smiljan, Kroatië op 10 juli 1856 (soms aangegeven als 9 juli of 9/10 juli). Zijn vader was een orthodoxe priester en schrijver en dichter; zijn moeder was een huisvrouw die werktuigen uitvond, waaronder een mechanische eiklopper, om haar te helpen bij het huishouden. Als schooljongen was Tesla in staat ingewikkelde berekeningen zo snel uit te voeren dat hij er vaak van werd beschuldigd vals te spelen. Hij volgde een opleiding tot ingenieur aan de Technische Universiteit van Graz, Oostenrijk, en aan de Universiteit van Praag. Na zijn emigratie naar de Verenigde Staten in 1884, vond Tesla aanvankelijk werk bij Thomas Edison. De twee wetenschappers waren echter niet compatibel en Tesla richtte al snel zijn eigen laboratorium op. Tesla stond bekend als een genie, een visionair, een filosoof en een excentriekeling, die vaak een onvermoede wetenschappelijke waarheid intuïtiveerde en pas daarna wetenschappelijke middelen gebruikte om zijn hypothese te bewijzen.

Ondanks Tesla's enorme bijdragen aan de moderne technologie, blijft hij buiten de wetenschap weinig bekend. Volgens Margaret Cheney, auteur van Tesla : Man Out Of Time, zijn er een aantal redenen voor de relatieve onbekendheid van de uitvinder. Tesla is bijvoorbeeld nooit lid geweest van een organisatie. Bovendien was zijn onderzoek zo baanbrekend dat tijdgenoten Tesla's werk vaak niet begrepen.

De belangrijkste reden dat veel mensen nog nooit van hem hebben gehoord, is echter dat andere wetenschappers vaak worden gecrediteerd voor Tesla's prestaties. Thomas Edison wordt over het algemeen gecrediteerd voor Tesla's werk met wisselstroom en Marconi wordt bijna onvermijdelijk gecrediteerd als de uitvinder van de radio. In feite heeft Edison nooit met wisselstroom gewerkt, hij beschouwde het als concurrentie voor zijn werk met gelijkstroom (DC). Bovendien kreeg Marconi in 1904 weliswaar een octrooi voor radio, maar de omstandigheden waaronder dit werd verleend zijn enigszins duister, aangezien Tesla in 1900 al een octrooi voor radio had gekregen. In 1943 herstelde het Amerikaanse Hooggerechtshof Tesla's status als uitvinder door de voorrang van het octrooi uit 1900 te handhaven.

Helaas kwam de uitspraak van het Hof een paar maanden te laat om de zaak voor Tesla recht te zetten. Nikola Tesla overleed op 7 januari 1943 in New York. Op zijn begrafenis brachten drie Nobelprijswinnaars een eerbetoon aan Tesla (die de prijs nooit heeft ontvangen) als "een van de voortreffelijke intellecten van de wereld die de weg heeft gebaand voor veel van de technologische ontwikkelingen van de moderne tijd."

De standaardeenheid van magnetische fluxdichtheid kreeg de naam tesla als eerbetoon aan Tesla's prestaties.