MP3 (MPEG-1 Audio Layer-3)

MP3 (MPEG-1 Audio Layer-3) is een standaardtechnologie en -formaat voor het comprimeren van een geluidssequentie in een zeer klein bestand (ongeveer een twaalfde van de grootte van het oorspronkelijke bestand) met behoud van de oorspronkelijke geluidskwaliteit wanneer het wordt afgespeeld. MP3-bestanden (aangeduid met het achtervoegsel ".mp3" in de bestandsnaam) kunnen van een aantal websites worden gedownload. Veel Windows-gebruikers zullen merken dat er een speler in hun besturingssysteem is ingebouwd. Anders kunt u een speler downloaden van een van de vele populaire MP3-sites. MP3-bestanden zijn meestal download-en-spel-bestanden in plaats van streaming geluidsbestanden die je linkt-en-luistert met RealPlayer en soortgelijke producten (streaming MP3 is echter wel mogelijk.) Winamp (PC), iTunes (Mac), en mpeg123 (UNIX) zijn populaire MP3-spelers, maar er zijn vele anderen. Om een MP3 bestand te maken, gebruik je een programma genaamd een ripper om een selectie van een CD op je harde schijf te krijgen en een ander programma genaamd een encoder om de selectie om te zetten naar een MP3 bestand. De meeste mensen downloaden echter gewoon MP3's van iemand anders en spelen ze af.

digitale audio wordt gewoonlijk gemaakt door 16 binaire cijfersamples per seconde te nemen van het analoge signaal. Aangezien dit signaal gewoonlijk wordt verspreid over een spectrum van 44,1 duizend cycli per seconde (kHz), betekent dit dat voor één seconde geluid van CD-kwaliteit 1,4 miljoen bits aan gegevens nodig zijn. Met behulp van hun kennis over hoe mensen geluid eigenlijk waarnemen, hebben de ontwikkelaars van MP3 een compressie-algoritme bedacht dat gegevens over geluid vermindert die de meeste luisteraars niet kunnen waarnemen. MP3 is momenteel het krachtigste algoritme in een reeks audio-coderingsnormen die zijn ontwikkeld onder auspiciën van de Motion Picture Experts Group (MPEG) en geformaliseerd door de International Organization for Standardization (ISO).

Omdat het relatief eenvoudig is om MP3-bestanden te maken van CD-selecties en ze op websites beschikbaar te stellen om te downloaden, worden bedrijven en sites die het MP3-formaat promoten er soms van beschuldigd auteursrechtschendingen aan te moedigen. (Het is illegaal om muziek van een CD te kopiëren en opnieuw te distribueren, tenzij je toestemming hebt van de auteursrechthebbende). Aan de andere kant beweren MP3-enthousiastelingen dat CD-uitgevers bang zijn voor elke vorm van niet-CD-distributie. Hoewel er verschillende voorstellen zijn om dergelijke piraterij te ontmoedigen, is er op dit moment geen standaard voor veilige distributie en copyright management waar uitgevers en andere partijen het over eens zijn.

Er zijn verschillende websites die MP3 promoten als zowel een audio-formaat van hoge kwaliteit als een manier waarop zelf-publishers gemakkelijk toegang kunnen krijgen tot een publiek. Terwijl Napster eind jaren negentig het formaat ingang deed vinden door P2P files te delen, heeft de iTunes Music Store (van Apple Computer) een online platform gecreëerd waar consumenten legaal MP3's kunnen downloaden uit een catalogus van meer dan een miljoen songs, tegen betaling van $0,99 voor één song tot $9,99 voor een heel album.