Linus Torvalds

Linus Torvalds, de bedenker van de Linux-kernel, werd geboren in Helsinki, Finland, op 28 december 1969. Toen Linus tien jaar oud was, kocht zijn grootvader, een professor statistiek aan de Universiteit van Helsinki, een Commodore VIC-20 computer. Linus diende als assistent van zijn grootvader door gegevens in te voeren in zijn grootvaders "programmeerbare rekenmachine" en leerde zichzelf voor de lol enkele eenvoudige BASIC programma's door de instructieboeken te lezen die bij de computer waren geleverd. Tegen de tijd dat hij zich inschreef als student computerwetenschappen aan de Universiteit van Helsinki, was Linus Torvalds een volleerd programmeur.

In 1991, na het volgen van een cursus in Unix en C, kocht Torvalds zijn eigen personal computer (PC). Hij was niet tevreden met het besturingssysteem dat bij de computer was geleverd (MS-DOS) en besloot zijn eigen systeem te schrijven. Torvalds raakte geïnteresseerd in Minix, een klein Unix-achtig besturingssysteem dat voor onderwijsdoeleinden was ontwikkeld door Andrew S. Tanenbaum, een Nederlandse professor die zijn studenten de innerlijke werking van een echt besturingssysteem wilde leren. Minix was ontworpen om te draaien op Intel 8086 microprocessoren en had broncode die gemakkelijk beschikbaar was voor studie. Torvalds besloot een besturingssysteem te ontwikkelen dat de Minix-normen overtrof. Hij noemde het Linux, een samentrekking van Linus' Minix.

Linus Torvalds had geen copyright op zijn computercode. In plaats daarvan publiceerde hij zijn code op het Internet en vroeg hij leden van de nieuwsgroep comp.os.minix om hem te helpen zijn besturingssysteem te bouwen. Op 25 augustus 1991 postte Linus Torvalds dit beroemde bericht:

 

Hallo iedereen die minix gebruikt -
Ik ben bezig met een (gratis) besturingssysteem
(gewoon een hobby, wordt niet groot en professioneel
zoals gnu) voor 386(486) AT klonen.

Linus Torvalds schrijft een groot deel van het succes van zijn besturingssysteem toe aan het Internet en aan Richard Stallman's GNU project. Torvalds en zijn mede-ontwikkelaars maakten gebruik van de systeemcomponenten die door leden van de Free Software Foundation voor het GNU-project waren ontwikkeld. De open-source filosofie achter de ontwikkeling van Linux, gecombineerd met het succes van het besturingssysteem, heeft Linus Torvalds gemaakt tot wat je zou kunnen noemen een "cultfiguur". In tegenstelling tot Windows en andere propriëtaire besturingssystemen, blijft Linux publiekelijk open en uitbreidbaar door bijdragers. Iedereen kan het gratis gebruiken zolang de verbeteringen die hij aanbrengt niet auteursrechtelijk beschermd zijn en vrij beschikbaar blijven. Momenteel wordt geschat dat slechts 2% van de huidige Linux-code door Linus Torvalds zelf is geschreven, hoewel hij nog steeds "eigenaar" is van de Linux-kernel (het centrale deel van het besturingssysteem) en uiteindelijk bepaalt welke nieuwe code en innovaties erin worden opgenomen.

Nadat hij 10 jaar als student en onderzoeker aan de Universiteit van Helsinki de ontwikkeling van de Linux-kernel had gecoördineerd, accepteerde Linus Torvalds een baan bij Transmeta, een start-up in Silicon Valley die bekend staat om zijn werving van toptalent en zijn Crusoe-chip. Hij is getrouwd en heeft twee dochters.