John von Neumann

John von Neumann was de wetenschapper die een fundamenteel idee bedacht dat alle moderne computers ten goede komt - dat het programma van een computer en de gegevens die het verwerkt niet in de computer hoeven te worden ingevoerd terwijl hij werkt, maar in het geheugen van de computer kunnen worden bewaard - een idee dat algemeen wordt aangeduid als de opgeslagen-programma-computer . In zijn korte leven werd von Neumann een van de meest geprezen en gelauwerde wetenschappers van de 20e eeuw. Hij drukte een onuitwisbare stempel op het gebied van de wiskunde, de kwantumtheorie, de speltheorie, de kernfysica en de computerwetenschap.

De in Boedapest geboren von Neumann was een wonderkind dat scheikunde ging studeren in Berlijn en Zürich, waar hij in 1926 een diploma in scheikundig ingenieur behaalde. In hetzelfde jaar promoveerde hij in de wiskunde (verzamelingenleer) aan de universiteit van Boedapest. Na lezingen te hebben gegeven in Berlijn en Hamburg, emigreerde von Neumann in 1930 naar de VS, waar hij werkte op Princeton en een van de oprichters was van het Institute for Advanced Studies.

Op Princeton gaf von Neumann lezingen op het gebied van de kwantumtheorie in opkomst en door zijn werk aan ringen van operatoren (later omgedoopt tot Neumann-algebra's) hielp hij bij de ontwikkeling van de wiskundige grondslagen van die theorie, die werden onthuld in de paper "Mathematische Grundlagen der Quantenmechanik" (1932). Zijn baanbrekende publicatie over speltheorie, "Theory of Games and Economic Behaviour" werd gepubliceerd in 1934 met co-auteur Oskar Morgenstern.

Aangespoord door een interesse in hydrodynamica en de moeilijkheid om de niet-lineaire partiële differentiaalvergelijkingen op te lossen, wendde von Neumann zich tot het opkomende gebied van de informatica. Zijn eerste kennismaking met computers was de Harvard Mark I van Howard Aiken. Als adviseur van Eckert en Mauchly voor de ENIAC bedacht hij een concept voor computerarchitectuur dat tot op de dag van vandaag bij ons is gebleven. De computer met opgeslagen programma's (waarbij zowel de instructies als de gegevens waarop ze werken samen in het geheugen staan) met zijn centrale controller, I/O en geheugen, die later bekend werd als de "von Neumann-architectuur", werd geschetst in een "Draft Report" en maakte de weg vrij voor het moderne computertijdperk.

Von Neumann was voortdurend bezig met zowel zijn uitgebreide adviescarrière als zijn gevarieerde onderzoeksinteresses. von Neumann was een pionier op het gebied van cellulaire automaten (een n-dimensionale array van cellen waarbij de inhoud van een cel afhangt van de inhoud van naburige cellen) en populariseerde ook het binaire cijfer als de eenheid van computergeheugen. Een van zijn werkgevers was het Amerikaanse leger, voor wie hij werkte aan de ontwikkeling van de waterstofbom. Hij ontving de Enrico Fermi prijs in 1956, de laatste in een lange rij van onderscheidingen (waaronder 7 eredoctoraten en 2 presidentiële prijzen). John von Neumann overleed op 8 februari 1957 in Washington D.C.