Fysionomie

Fysionomie is een pseudowetenschap die gebaseerd is op het in verband brengen van persoonlijke kenmerken en eigenschappen met fysieke verschillen en in het bijzonder met elementen van het gezicht van mensen. Het woord is afgeleid van het Oudgriekse woord voor natuur, physis, en het woord voor rechter, gnomon.

Een veelvoorkomend voorbeeld van fysionomie is het correleren van een hoge wenkbrauw met intelligentie en een grotere affiniteit voor de kunsten. Andere overblijfselen van fysionomie zijn de uitdrukking "verwaand", die voortkomt uit de theorie dat mensen met een wipneus een minachtende houding hebben, en de term "dikhoofdig" om domheid aan te duiden. Er bestaat geen geldig bewijs voor deze associaties of voor enige andere bewering van fysionomie.

De oorsprong van de fysionomie gaat terug tot minstens 500 v. Chr., toen Phythagoras, de Griekse filosoof en wiskundige, zijn studenten selecteerde op basis van de vraag of hun fysionomie aangaf dat ze intellectueel begaafd waren of niet. Aristoteles schreef dat een breed gezicht duidde op domheid, terwijl een rond gezicht duidde op moed.

In het midden van de 19e eeuw propageerde Casare Lombroso, een Italiaanse wetenschapper, het idee dat misdadigers genetische overblijfselen waren en dat zij konden worden geïdentificeerd aan de hand van een aantal lichamelijke kenmerken, waaronder havikachtige neuzen, vlezige lippen, een laag en schuin voorhoofd, afgeplatte of omgekeerde neuzen en langer dan gemiddelde armen.

De fysiognomie beleeft momenteel een opleving, althans voor een deel door de ontwikkeling van kunstmatige intelligentie en big data-analysetechnologieën. Voorstanders beweren dat het vermogen van geavanceerde technologieën om minieme verschillen op te sporen en enorme hoeveelheden gegevens met elkaar in verband te brengen, tot meer steekhoudende conclusies kan leiden. Critici, aan de andere kant, stellen dat menselijke vooringenomenheid waarschijnlijk zal leiden tot gebrekkige resultaten.

In het najaar van 2016 publiceerden Xiaolin Wu, een professor aan de McMaster University en Xi Zhang van de Shanghai Jiao Tong University een artikel, "Automated Inference on Criminality Using Face Images." De paper suggereerde dat machine learning algoritmes konden bepalen welke individuen in een verzameling gescande foto's waarschijnlijk een crimineel waren, uitsluitend op basis van hun fysieke kenmerken. In de samenvatting van het artikel gaven de auteurs toe dat de software onvermijdelijk afhangt van menselijke waarnemingen, waarvan bekend is dat ze foutgevoelig zijn. Ze zeiden echter verder dat "onze empirische bewijzen wijzen op de mogelijkheid om algoritmen voor machinaal leren te trainen, door gebruik te maken van voorbeeldbeelden van gezichten, om persoonlijkheidskenmerken en gedragsneiging te voorspellen". De paper is sindsdien verwijderd van ArXiv, de repository waar het werd gepubliceerd, en de auteurs hebben een reactie geplaatst op critici die het eens zijn met, bijvoorbeeld, de noodzaak van "policing AI research for the good of society."

Phrenologie, een variant van fysionomie, is gebaseerd op het associëren van persoonlijke kenmerken met metingen van de schedel.