Freedom of Information Act

De Freedom of Information Act (FOIA) is een federale wet van de Verenigde Staten die het publiek toegang geeft tot informatie die in het bezit is van overheidsinstanties. Op schriftelijk verzoek zijn Amerikaanse overheidsinstanties verplicht informatie vrij te geven, tenzij deze onder een van de negen in de wet genoemde uitzonderingen valt. Alle departementen, agentschappen en kantoren van de uitvoerende macht, federale regelgevende agentschappen en federale bedrijven vallen onder de Freedom of Information Act. De wet is echter niet van toepassing op het Congres, federale rechtbanken en delen van het Executive Office of the President die alleen dienen om de president te adviseren en bij te staan. De wet is afdwingbaar in een rechtbank.

Iedereen kan informatie opvragen, inclusief Amerikaanse burgers, buitenlanders, organisaties, verenigingen en universiteiten, en alle archiefstukken die zijn gemaakt of verkregen door een federaal agentschap kunnen worden opgevraagd. Dit omvat gedrukte documenten, foto's, video's, kaarten, e-mail en elektronische records.  Naast het vrijgeven van informatie op schriftelijk verzoek, zijn agentschappen verplicht om instructies te publiceren over hoe een FOIA verzoek in te dienen en automatisch bepaalde informatie te publiceren in online 'reading rooms.Deze informatie omvat documenten die van invloed zijn op het publiek, zoals verordeningen, beleidsverklaringen en personeelsinstructies, evenals informatie die vaak door het publiek wordt of waarschijnlijk vaak zal worden opgevraagd.

Alle informatie kan worden opgevraagd, maar overheidsinstanties kunnen informatie achterhouden waarvan zij bepalen dat deze onder een van de negen categorieën valt die zijn vrijgesteld onder FOI. Deze categorieën, zoals geschetst door de Electronic Frontier Foundation, zijn de volgende:

  • Geclassificeerde informatie die de nationale veiligheid zou schaden
  • Interne informatie met betrekking tot personeelsregels en agentschapspraktijken
  • Materiaal dat specifiek is afgeschermd van openbaarmaking door een andere wet
  • Vertrouwelijke commerciële of financiële gegevens, zoals handelsgeheimen
  • Registers die bevoorrecht zouden zijn bij een geschil
  • Informatie die iemands privacy zou schenden
  • Registers over wetshandhaving
  • Informatie met betrekking tot overheidsregulering van financiële instellingen
  • Bepaalde geologische/geografische gegevens

Deze vrijstellingen zijn bedoeld om gevoelige informatie te beschermen, maar agentschappen zijn ervan beschuldigd de vage bewoordingen van de wet te gebruiken om informatie achter te houden. Ook bestaat de vrees dat gevoelige informatie die door bedrijven of particulieren aan overheidsinstanties wordt verstrekt, openbaar zal worden gemaakt zonder dat het bedrijf of de particulier daarvan vooraf in kennis wordt gesteld. (Een kredietbureau kan bijvoorbeeld gevoelige informatie over personen opvragen). Omdat FOIA geen "line-item"-krediet is, zijn de instanties verantwoordelijk voor de financiering van hun FOIA-bureaus uit hun algemene werkingsmiddelen. Dit betekent dat middelen aan het informatiebureau kunnen worden onttrokken wanneer zij elders nodig zijn. Sommige instanties met een achterstand in FOIA-verzoeken geven het gebrek aan middelen de schuld van de lange wachttijden.

Als een verzoeker vindt dat er met een verzoek is geknoeid of dat het is vertraagd, kan hij/zij een rechtszaak aanspannen. Als de verzoeker een gunstige uitspraak van de rechter krijgt, dan kunnen de advocaatkosten worden teruggevorderd. Als de instantie in kwestie echter besluit informatie te overhandigen voordat de rechter een uitspraak heeft gedaan, dan kunnen de advocaatkosten niet worden teruggevorderd. Moreover, any denial with a “sound legal basis” is defended in court by the Department of Justice as instructed in a 2001 memo by former Attorney General John Ashcroft.

See also: Open Government Directive, Government Information Awareness

Learn more:

The National Security Archive has information on making and tracking FOIA requests.